В роли подопытных послужили члены пакистанской общины Барселоны. Ученым пришлось провести около двух лет, чтобы, общаясь с этими людьми, завоевать их доверие в достаточной для психологического эксперимента степени. Затем пакистанцы были опрошены при помощи анкеты, позволяющей выяснить их отношение к лозунгам тесно связанной с Аль-Кайедой организации Лашкар-и-Тайба (обе организации запрещены в РФ), базирующейся, насколько известно, в Пакистане.

Затем подопытные должны были ответить на серию вопросов уже находясь в томографе. Вопросы касались их отношения к священным темам, вроде изображений пророка Мухаммеда, и к темам, связанным с религией менее критично, вроде наличия халяльной еды в магазинах. Критерием сакральности, по мнению авторов, была невозможность рационального опровержения этого убеждения — человек должен быть готов или воевать за него, или, с каким-то моральным усилием, примириться с нарушением, но сам постулат не должен был быть предметом сомнения.

Как выяснилось, при формировании реакции на оскорбление пророка и на малосущественные для верующего мусульманина вещи активизируются разные зоны головного мозга. При этом в мозгу остаются невозбужденными значительные участки, по мнению авторов эксперимента, отвечающие за критический анализ. Таковой просто не включался, испытуемые делали быстрый и долговременно действующий выбор в соответствии с привычными догмами и вне зависимости от последствий для себя. При этом привычная для человека с европейским стилем мышления система сдержек и стимулов, вроде опасности наказания за антисоциальные проступки, не срабатывает — мозг испытуемых просто не принимает их в расчет, ориентируясь только на ключевые ценности.

Во втором опыте тех же людей и, вероятно, в том же томографе, просили ответить на схожие вопросы, но, перед этим, дав им возможность ознакомиться с оценками ситуации, сделанными их единоверцами. Таковые были подтасованы экспериментаторами так, чтобы снизить накал радикализма. Выяснилось, что в этом случае стремление к насилию как средству защиты веры значительно меньше, кроме того в мозге активизируются ранее неактивные зоны — человек начинает думать.

Это коррелирует с результатами, хорошо известными психологам и ранее. При попытке убеждения террористов наибольшие шансы на успех имеют их единоверцы, способные разговаривать с ними на одном языке, апеллируя к общей системе символов и ценностей. Но сейчас это обстоятельство впервые получило подтверждение в виде снимков томографа.

Полностью итоги исследования опубликованы в The Royal Society Publishing. Краткое изложение сути дела доступно в сообщении Университета Мичигана.